Rijerkerk (52) vertelt samen met bestuurslid Martine Staal (32) trots over de Nijkerkse atletiekvereniging. Sinds er op het sportpark - dat ingeklemd ligt tussen de velden van Sparta Nijkerk, het korfbalveld en het spoor - een asfaltbaan is aangelegd (in 2013) zit de club in de lift. Tel daar de groei in populariteit van de atletieksport door successen van, onder meer, Dafne Schippers bij op en de groei van de club in de afgelopen zes jaar is verklaard. Maar het komt AVN niet aanwaaien. De club is erg actief om kinderen aan het atletieken te krijgen. Staal: ,,We haken zoveel mogelijk aan bij landelijke en gemeentelijke initiatieven om onze sport te promoten bij kinderen. We doen bijvoorbeeld mee aan Sjors Sportief van de gemeente Nijkerk of stellen ons sportpark ter beschikking tijdens de Koningsspelen. Zo laten we zien dat er ook een atletiekvereniging in Nijkerk is.’’

VERGETELHEID Jeugdtrainer Rijerkerk merkt ook op dat de club steeds meer uit de vergetelheid raakt. ,,Als je een paar jaar geleden tijdens wedstrijden in de regio zei dat je van AVN was, hadden mensen geen idee waar we vandaan kwamen. Inmiddels is dat echt anders.’’

En met de opgeknapte en opnieuw ingedeelde baan wil AVN weer een nieuwe slag slaan. ,,Op ons vernieuwde park kunnen we officiële wedstrijden houden voor de technische onderdelen (onder meer verspringen, kogelstoten en hoogspringen. Op andere onderdelen, zoals discus- en speerwerpen, zou het ook kunnen, maar dan telt het niet als officiële wedstrijd. En we hebben geen 400 meter baan, maar 200 meter, dus loopwedstrijden op de baan kunnen hier ook niet officieel gehouden worden.’’

Artikel gaat verder onder de foto. 

De eerste echte wedstrijd die gehouden wordt op het gerenoveerde sportpark is er eentje die, niet verrassend, gericht is op de jeugd, begin juli. Rijerkerk licht toe. ,,Voor de jeugd bestaan er tegenwoordig twee vormen van atletiek: de klassieke vorm en ‘Athletics Champs’. Dat is een vorm van atletiek die volledig gericht is op lopen, werpen en springen in spelvorm. Athletics Champs wordt steeds populairder bij kinderen.’’

SPELENDERWIJS Staal heeft wel een idee waarom dat zo is. ,,Het is niet gericht op techniek, maar op bewegen en spelen. Er zijn ook wedstrijden in deze vorm en dan mogen de kinderen per onderdeel zo veel pogingen wagen als ze zelf willen binnen twintig minuten, in plaats van de klassieke wedstrijdvorm met drie pogingen waarvan de beste poging telt. Het is dus veel minder gericht op presteren.’’ Rijerkerk: ,,Het is atletiek in spelvorm en dat slaat aan. De meeste kinderen die aan deze vorm van atletiek doen zijn tussen de zes en tien jaar oud.’’

De jongste jeugd weet de weg naar de atletiekclub dus steeds beter weer te vinden. De kunst voor de vereniging is nu om ze te behouden. En daar doet Rijerkerk hard zijn best voor. ,,Je ziet bij veel sporten, dus ook bij atletiek, dat de jeugd vanaf een jaar of veertien afhaakt. De laatste vijf jaar lukt het steeds vaker om ze vast te houden en door te laten stromen naar, bijvoorbeeld, de runnersgroep (de loopgroepen van AVN die op de weg hardlopen red.). Sterker nog, voor het eerst sinds de jaren ‘90 gaan we nu ook met senioren naar baanwedstrijden. Dat is toch wel tekenend voor de ontwikkeling van de club.’’

Staal haakt direct aan, op de vraag hoe dit komt. ,,Dat komt door jou, Remco. Jij stimuleert de jongeren om mee te doen aan wedstrijden en daagt ze uit. Jij hebt een hechte groep gecreëerd.’

In voetbalteams is de onderlinge concurrentie groter dan bij atletiekRijerkerk geeft toe dat de sfeer bij de jeugd goed is. Anders dan bij, bijvoorbeeld, het populaire voetbal. ,,Ik heb jarenlang voetbaltraining gegeven bij sc Hoevelaken. Een teamsport, maar daar was de concurrentie binnen het team veel meer aanwezig dan bij atletiek, een zogenaamde individuele sport. Natuurlijk, tijdens de wedstrijden zijn ze bezig met hun eigen prestaties, maar daarnaast ondersteunen ze elkaar bij elke wedstrijd. Ze gunnen elkaar het succes en stimuleren elkaar positief.’’

Rijerkerk en Staal zijn eigenlijk heel tevreden met de stand van zaken bij AVN. Wensen zijn er altijd, maar ze zijn bescheiden. Staal: ,,Onze baan is niet zo groot dus enorm doorgroeien zou niet eens kunnen. Ons doel is dan ook niet om heel groot te worden, maar vooral om vast te houden (nu zo’n 350 leden red.) wat we hebben en de jeugd tot latere leeftijd aan ons binden. Bovendien willen we graag meer jeugdtrainers om onze groei bij te kunnen houden. Dat ondervangen we al door bijvoorbeeld oudere jeugd op te leiden tot jeugdtrainer, maar ook nieuwe trainers voor oudere jeugd zijn zeer welkom.’’

Meer dan baanatletiek
Atletiekvereniging Nijkerk heeft een eigen accommodatie aan het Hassemanpad, maar is ook actief buiten het eigen sportpark. De club bestaat, naast de klassieke baanatletiek, uit meerdere onderdelen.

Er is een runnersgroep, die bestaat uit twee loopgroepen. Deze hardloopsectie is verantwoordelijk voor het organiseren van de Arkervaartloop in oktober en de Veluwepoortloop in maart. 

Daarnaast heeft AVN een triatlontak. Deze tak organiseert jaarlijks de de flitstriatlon in juni en dit jaar voor het eerst ook een run-bike-run wedstrijd die op 15 februari gehouden wordt. 

Ook voor nordic walkers is er plek bij AVN, er is een handvol wheelers verbonden aan de club  en er is zelfs een groep van tien mensen met een verstandelijke beperking die sport bij de Nijkerkse atletiekvereniging.

Paul Nolens
Foto: Paul Nolens